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Élévateurs à grain | L'Encyclopédie Canadienne
 
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Les silos à grains, qui ont été diversement désignés sous le nom d'icônes des Prairies, cathédrales des Prairies ou sentinelles des Prairies, sont un symbole visuel de l'Ouest canadien. Comptant jusqu'à 5 758 personnes en 1933, les ascenseurs dominent le paysage des Prairies depuis plus d'un siècle. Chaque hameau, village et ville s'enorgueillit, une déclaration de la viabilité économique d'une communauté et de la force agricole de sa région.

Contexte

Première étape d'un processus de négoce de grain qui déplace le grain des producteurs vers les marchés mondiaux, l'élévateur à grain était un bâtiment strictement utilitaire, conçu pour recevoir, stocker et expédier le grain en vrac. Cependant, en 1923, l'architecte français Le Corbusier a salué la simplicité sans faille et la forme géométrique sans fioritures de l'ascenseur comme exemple ultime de la fonction de suivi de la forme. Dans son livre, Vers une nouvelle architecture, a-t-il écrit, «les élévateurs à grain et les usines, magnifiques prémices du nouvel âge».

Le problème logistique de l'introduction du grain des producteurs dans des wagons de chemin de fer a d'abord été abordé par les agriculteurs, qui ont ensuite pelleté leur grain dans des sacs à deux boisseaux, qu'ils ont ensuite transporté sur une plate-forme de chargement le long de la voie ferrée. Là, ils ont vidé les sacs dans un wagon d’attente, un travail fastidieux et fastidieux. L'industrie avait besoin d'un moyen de stocker et d'expédier le grain rapidement, et les petits entrepôts à ossature de bois d'un étage construits par les agriculteurs étaient inefficaces. Le Chemin de fer Canadien Pacifique (CP) exigeait des entrepôts verticaux plus grands qui pourraient tirer parti de la fluidité du grain, en particulier lorsque la gravité l’agitait. Pour élever le grain, un mécanisme appelé "jambe" a été conçu, une ceinture sans fin avec des tasses ou des cuillères attachées. C'est la jambe qui a donné son nom aux élévateurs à grain et en a déterminé la forme.

En proposant la location gratuite de terrains, la compagnie de chemin de fer a encouragé les entreprises privées à construire des ascenseurs standard de 25 000 boisseaux avec un pied entraîné par un moteur à vapeur ou à essence, ainsi que des équipements de nettoyage du grain. Les centaines d'élévateurs à grains standard construits selon ces spécifications garantissaient l'uniformité du paysage culturel.

Les minoteries canadiennes ont été les premières entreprises à répondre à l'offre du chemin de fer. La colonisation se développant rapidement vers l'ouest, d'autres sociétés, notamment américaines, telles que la National Elevator Company et la Searle Grain Company, négocièrent avec le Canadien Pacifique, le Canadian Northern Railway ou le Grand Trunk Pacific Railway pour la construction d'ascenseurs le long d'une voie ferrée. La National Elevator Company n’a construit que le long des lignes du CP et celle de Searle, le long de celles du Canadian Northern Railway. Alors que le nombre de ces entreprises "de ligne" et de leurs ascenseurs augmentait, les producteurs soupçonnaient une collusion entre les compagnies de chemin de fer et les ascenseurs. En 1906, la Grain Growers 'Grain Company (appelée plus tard United Grain Growers) est rapidement suivie par les coopératives d'agriculteurs de la Saskatchewan et de l'Alberta, qui entreprennent la construction de leurs propres ascenseurs. Avec la création de ces piscines au Manitoba, en Saskatchewan et en Alberta en 1924, le nombre d'ascenseurs a fait un autre bond en avant. (Voir également Associations de producteurs de céréales.)

Construire un ascenseur traditionnel

Tous les ascenseurs, malgré les variations de forme et de capacité du boisseau, partagent trois éléments architecturaux: l'ascenseur, l'allée et le bureau / salle des machines. Les sociétés céréalières ont élaboré des plans de construction, mais ont souvent sous-traité la construction.

Élévateur à grain en construction
Construire la coupole et l'allée encadrées une fois l'ascenseur terminé (avec la permission du Provincial Museum of Alberta, PN98. 3.3 / photographe Gerrit Top).

Il faudra peut-être une douzaine d'hommes pour construire un ascenseur. L’équipage arriverait sur le site, prêt à rester un mois ou plus. Son premier travail consistait à poser les semelles de fondation en ciment, puis les murs. Comme le grain peut peser jusqu'à 60 livres le boisseau, il était extrêmement important que l'élévateur soit suffisamment solide pour résister à la pression latérale exercée sur les parois des cellules.

Le dernier travail de l'équipage consistait à peindre toute la structure. Jusqu'à la fin des années 1960, tous les ascenseurs étaient peints en rouge CPR, à l'exception de ceux revêtus de métal. Les entreprises ont ensuite choisi des couleurs pour identifier leurs ascenseurs.

Ce qui se passe à l'intérieur d'un ascenseur

Élévateur à grain, exploitation de
Ce diagramme montre une coupe transversale d'un élévateur à grain. Veuillez vous reporter au texte pour une explication (avec la permission du Provincial Museum of Alberta).

1: Les camions de grain sont conduits sur une balance de réception dans l'allée.

2: Le grain est déversé dans la fosse ou la botte.

3: l'agent sélectionne une corbeille et démarre le moteur qui alimente la jambe.

4: Lorsque le grain est transporté sur la tête de la jambe, il est jeté dans le distributeur. L'agent le dirige vers le bec de bac approprié qui envoie le grain dans un bac présélectionné.

5: Pour expédier le grain, l'agent ouvre une corbeille afin que le grain pénètre dans la fosse arrière. Le grain est ensuite ré-élevé et déposé dans un bac supérieur. De là, il est jeté dans la balance et la balance à trémie pour le pesage. Le grain est ensuite descendu dans la fosse arrière à partir de l'endroit où il est remonté et déposé dans le bec de la voiture.

Types d'ascenseurs

Malgré la demande du CP pour des ascenseurs standards, les profils, la hauteur et la capacité de stockage des ascenseurs les plus anciens variaient considérablement, en particulier au Manitoba. William Hespeler, à Niverville, au Manitoba, construisit le premier silo à grains, un bâtiment semblable à un silo en bois, en 1879. Une forme plus familière fit son apparition en 1881 à Gretna, au Manitoba, lorsque la société Ogilvie Milling construisit une -ascenseur ascenseur. Alors que des entreprises comme Ogilvie préféraient un ascenseur avec un toit pyramidal et une coupole centrale à toit pyramidal, d’autres ont opté pour une coupole excentrée. D'autres ont choisi un toit à deux versants avec une coupole à toit à deux versants. Dans les années 1920, la plupart des entreprises construisaient l'ascenseur standard ou traditionnel de 30 000 à 40 000 boisseaux avec un toit à deux versants et une coupole à toit à deux versants. Les ascenseurs avaient généralement une hauteur de 24 m ou plus. Aucun autre bâtiment n'a dominé l'horizon, à l'instar de l'ascenseur.

Élévateur à grain, Camrose
Annexe d'un berceau, Camrose, Alta (avec la permission du Provincial Museum of Alberta, PN98.65.10 / photographe: Sylvia Engen).

Des annexes, permanentes et temporaires, ont été construites pour augmenter la capacité de stockage. Les annexes rectangulaires en bois, généralement pourvues d’un toit à pignon, ont été conçues comme des installations permanentes. La plupart ont été construits en tant que bâtiments séparés, mais à la fin des années 1920, certains ont été adjacents à l'ascenseur. Les premières annexes des berceaux contenaient environ 30 000 à 35 000 boisseaux; ceux construits dans les années 1950 contenaient 60 000 boisseaux. Un autre type d’annexe permanente est l’ascenseur double, un ascenseur plus ancien et plus petit qui a été déplacé à côté d’un ascenseur plus récent et plus grand. De nombreux ascenseurs plus anciens ont échappé à la démolition en étant jumelés de cette manière.

L'annexe ballon, qui est apparue dans les années 1920, a été conçue comme une installation temporaire. Bâtiment à ossature de bois d'un étage, il n'était pas aussi robuste qu'une annexe de lit d'enfant et avait tendance à s'affaisser après un certain temps - d'où le terme "ballon". L'annexe de Loxstave, construite pendant la seconde guerre mondiale, était également temporaire. Sa structure octogonale n’était pas aussi solide que les autres types d’annexes et a en grande partie disparu du paysage.

Élévateur à grain, Elk Island
Un ascenseur traditionnel avec des annexes en métal, Elk Island, Alta (avec la permission du Provincial Museum of Alberta, PN98.105.23 / photographe Gordon Lariviere).

Un type d'annexe plus récent est le bac métallique. Détenant généralement 30 000 boisseaux, les bacs sont devenus courants dans les années 1970. Non compartimentés comme les autres annexes, les bacs en métal sont les plus rentables pour les gros volumes d’un type et d’une qualité de grain uniques.

Site de developpement

Les ascenseurs ont été constamment mis à niveau à mesure que de nouvelles technologies ont été introduites. Les moteurs à essence d'origine ont été remplacés par du matériel électrique; les mécanismes de déchargement des camions ont été améliorés; des balances plus grandes et des becs de chargement mobiles plus grands et plus longs ont été installés pour faciliter le chargement des wagons de marchandises; les pieds en bois ont été remplacés par des pieds en métal; et de nouvelles allées pour loger des camions plus longs ont été construites.

Une «avenue du chemin de fer» d'une ville se vantait d'un paysage architectural comprenant une rangée d'ascenseurs, de gares ferroviaires, de tours d'eau, de stations de pompage, de parcs à bestiaux et de rampes de chargement de marchandises. Tous étaient révélateurs d'un mode de vie axé sur le transport ferroviaire dans les Prairies.

Nouveaux designs

La consolidation des points de livraison à la fin des années 50 a rendu nécessaire la construction d'installations plus grandes. Les ascenseurs en composite de bois ont incorporé des annexes d’une capacité d’environ 175 000 boisseaux. Leur conception familière leur a permis de se fondre dans leurs communautés. Ils ont été construits jusqu'au milieu des années 1980.

Élévateur à grain en pente Buffalo
Vegreville, Alta (avec la permission du Musée provincial de l'Alberta, PN98.27.30 / du photographe Parke Dobson).

Le premier changement majeur dans la conception des ascenseurs intervient à la fin des années 1970. Expérimentant de nouveaux designs et de nouveaux matériaux, le Alberta Wheat Pool a construit un ascenseur de 170 000 boisseaux en béton préfabriqué à pente "Buffalo" à Magrath (Alberta) en 1979, suivi en 1982 par un "Buffalo 2000" construit à Lyalta. Un élévateur en acier de 90 000 boisseaux avec deux silos en acier de 30 000 boisseaux chacun a été construit à Etzikom, en Alberta, dans les années 1980.

Dans les années 90, les sociétés céréalières se sont concentrées sur la construction de silos en béton conçus comme des terminaux de grande capacité. Avec une capacité de traitement de près de 50 000 tonnes, ces mastodontes peuvent charger un wagon de fret en moins de 10 minutes, ce qui permet de charger un train complet de 52 wagons en une seule journée. Cette capacité signifie que les terminaux doivent être construits bien au-delà des limites de la ville.

Enjeux contemporains

Une fois au-dessus de l'horizon tous les 12 à 16 kilomètres, l'élévateur à grain est en train de disparaître rapidement. Dès les années 1930, la chute des revenus agricoles a entraîné le dépeuplement des zones rurales. Dans les années 50, les attentes à la hausse, l'amélioration des routes et la mécanisation du matériel agricole ont accéléré cette tendance. Bien que le réseau ferroviaire et le système de silo primaire soient restés stables, le nombre de personnes travaillant dans de grandes exploitations a été réduit, de sorte que de nombreuses petites lignes secondaires ne sont plus rentables. Les compagnies de chemin de fer ont demandé la permission de les abandonner. La déréglementation des chemins de fer et la disparition du tarif du nid-de-corbeau en 1996 ont entraîné l'abandon de grandes lignes de chemin de fer. La fusion des sociétés céréalières et les "sciages" (vente ou échange d'ascenseurs au maximum d'avantages mutuels) ont également réduit le nombre d'ascenseurs. Les entreprises de démolition embauchées par les sociétés céréalières utilisent des houes sur chenilles et parfois des explosifs pour faire tomber les ascenseurs.

Bien que le pronostic soit sombre pour la survie du silo à grain traditionnel, tous les élévateurs ne disparaîtront pas. Avant les années 1990, un certain nombre d’entre eux étaient vendus à des producteurs pour stockage personnel. Les entreprises ont réadapté des tiers au stockage d'engrais en vrac. Aujourd'hui, les groupes du patrimoine cherchent à préserver les ascenseurs. Par exemple, à Inglis, au Manitoba, le gouvernement fédéral a désigné une rangée de cinq ascenseurs lieu historique national.

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